Les États-Unis envisagent de construire des centrales nucléaires pour la Lune et Mars

Les États-Unis envisagent de construire des centrales nucléaires pour la Lune et Mars

Les États-Unis veulent construire des centrales nucléaires qui fonctionneront sur la Lune et sur Mars, et ont lancé vendredi une demande d'idées au secteur privé sur la façon de le faire.

Le département américain de l'énergie a formulé la demande formelle de construire ce qu'il appelle un système d'alimentation de surface à fission qui pourrait permettre aux humains de vivre pendant de longues périodes dans des environnements spatiaux difficiles.

Le laboratoire national de l'Idaho, une installation de recherche nucléaire dans l'est de l'Idaho, le département de l'énergie et la NASA évalueront les idées de développement du réacteur.

Le laboratoire a ouvert la voie aux États-Unis sur les réacteurs avancés, certains d'entre eux étant des micro-réacteurs et d'autres pouvant fonctionner sans eau pour le refroidissement. Les réacteurs nucléaires refroidis à l'eau constituent la grande majorité des réacteurs sur Terre.

«Les petits réacteurs nucléaires peuvent fournir la capacité électrique nécessaire aux missions d'exploration spatiale intéressant le gouvernement fédéral», a écrit le ministère de l'Énergie dans l'avis publié vendredi.

Le département de l'énergie, la NASA et Battelle Energy Alliance, le sous-traitant américain qui gère le laboratoire national de l'Idaho, prévoient de tenir une réunion technique de diffusion Web gouvernement-industrie en août sur les attentes du programme.

Le plan comporte deux phases. Le premier est le développement d'une conception de réacteur. La seconde consiste à construire un réacteur d'essai, à envoyer un deuxième réacteur sur la lune et à développer un système de vol et un atterrisseur capables de transporter le réacteur vers la lune. L'objectif est d'avoir un réacteur, un système de vol et un atterrisseur prêts à fonctionner d'ici la fin de 2026.

Le réacteur doit être capable de générer une production électrique ininterrompue d'au moins 10 kilowatts. Selon la US Energy Information Administration, la maison résidentielle moyenne aux États-Unis consomme environ 11000 kilowattheures par an. Le département de l'énergie a déclaré qu'il faudrait probablement plusieurs réacteurs liés pour répondre aux besoins en énergie sur la Lune ou sur Mars.

De plus, le réacteur ne peut pas peser plus de 7 700 livres (3 500 kilogrammes), être capable de fonctionner dans l'espace, fonctionner principalement de manière autonome et fonctionner pendant au moins 10 ans.

Le département de l'énergie a déclaré que le réacteur était destiné à soutenir l'exploration dans la région polaire sud de la lune. L'agence a déclaré qu'une région spécifique de la surface martienne à explorer n'a pas encore été identifiée.

Edwin Lyman, directeur de la sûreté nucléaire à l'Union of Concerned Scientists, une organisation à but non lucratif, a déclaré que son organisation était préoccupée par les paramètres de conception et de calendrier pour faire des réacteurs les plus probables ceux qui utilisent de l'uranium hautement enrichi, qui peut être transformé en armes. Les pays ont généralement tenté de réduire la quantité d'uranium enrichi produit pour cette raison.

«Cela pourrait conduire ou déclencher une course spatiale internationale pour construire et déployer de nouveaux types de réacteurs nécessitant de l'uranium hautement enrichi», a-t-il déclaré.

Plus tôt cette semaine, les Émirats arabes unis ont lancé un orbiteur vers Mars et la Chine a lancé un orbiteur, un atterrisseur et un rover. Les États-Unis ont déjà débarqué des rovers sur la planète rouge et prévoient d'en envoyer un autre la semaine prochaine.

Les responsables disent qu'exploiter un réacteur nucléaire sur la lune serait une première étape vers la construction d'une version modifiée pour fonctionner dans les différentes conditions trouvées sur Mars.

«Le laboratoire national de l'Idaho joue un rôle central en soulignant le leadership mondial des États-Unis dans l'innovation nucléaire, avec la démonstration prévue de réacteurs avancés sur le site de l'INL», a déclaré John Wagner, directeur associé du laboratoire de la Direction des sciences et technologies nucléaires de l'INL, dans un déclaration. «La perspective de déployer un réacteur avancé sur la surface lunaire est aussi excitante que stimulante.»

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