La NASA s'efforce d'éviter de perdre trop d'échantillons d'astéroïdes OSIRIS-REx

La NASA s'efforce d'éviter de perdre trop d'échantillons d'astéroïdes OSIRIS-REx

La NASA a déclaré vendredi que son vaisseau spatial robotique OSIRIS-REx avait réussi à collecter un grand échantillon de particules de l'astéroïde Bennu cette semaine – mais à tel point qu'il fuyait.

L'équipe en charge de la sonde travaille maintenant à ranger rapidement les échantillons restants qui seraient éventuellement renvoyés sur Terre pour fournir des informations scientifiques clés.

«Une fraction substantielle de la masse collectée requise s'échappe», a déclaré le chef de mission Dante Lauretta lors d'un point téléphonique avec des journalistes.

OSIRIS-REx devrait rentrer chez lui en septembre 2023, avec un peu de chance avec le plus grand échantillon retourné de l'espace depuis l'ère Apollo, ce qui aidera à démêler les origines de notre système solaire.

On pense que la sonde a collecté quelque 400 grammes de fragments, bien plus que le minimum de 60 grammes requis, a déclaré Lauretta.

Mais le couvercle du collecteur à l'extrémité du bras de la sonde où les fragments sont stockés a été légèrement coincé par des roches plus grosses, créant une fuite, soupçonnent les scientifiques.

Cinq à 10 grammes ont déjà été observés autour du bras de collecte dans un nuage restant plus ou moins dans les environs en raison de l'environnement de microgravité qui fait que les fragments se comportent comme des fluides.

"Ma grande préoccupation maintenant est que les particules s'échappent parce que nous avons presque été victimes de notre propre succès ici", a déclaré Lauretta.

En conséquence, un plan visant à effectuer une mesure de masse samedi a été annulé car il risquerait de disperser d'autres échantillons.

La tâche est maintenant de réduire autant que possible les activités de l'engin spatial et de se préparer à ranger le matériel dans une capsule sur la sonde le plus rapidement possible.

OSIRIS-REx, lancé il y a plus de quatre ans, risque-t-il de perdre son trésor? Le volume de la fuite n'est pas encore connu avec précision, mais les experts semblaient relativement confiants que ce ne serait pas le cas.

"Bennu continue de nous surprendre avec une grande science et en lançant également quelques balles courbes", a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la NASA, dans un communiqué.

«Et bien que nous devions peut-être agir plus rapidement pour ranger l'échantillon, ce n'est pas un gros problème à avoir. Nous sommes tellement excités de voir ce qui semble être un échantillon abondant qui inspirera la science pendant des décennies au-delà de ce moment historique.


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