Une odyssée spatiale: la Grande-Bretagne monte en flèche avec OneWeb

Une odyssée spatiale: la Grande-Bretagne monte en flèche avec OneWeb

La Grande-Bretagne parie que l'opérateur de satellite OneWeb l'aidera à entrer hardiment dans l'ère post-Brexit. Mais il doit relever de formidables défis pour achever une constellation fonctionnelle et reconstruire une entreprise effondrée qui s'est avérée être un gouffre financier pour les investisseurs.

Le gouvernement britannique et le conglomérat indien des télécommunications Bharti Enterprises ont déclaré la semaine dernière qu'ils mettraient ensemble 1 milliard de dollars (environ Rs.7,504 crores) pour acheter OneWeb, qui a déposé son bilan après que son principal bailleur de fonds, SoftBank Group, a refusé de fournir un nouveau financement.

L'accord offre une nouvelle vie à l'entreprise, qui a été fondée par l'entrepreneur américain Greg Wyler avec la vision de fournir "Internet partout pour tout le monde" via 648 satellites en orbite terrestre basse.

OneWeb, qui a commencé sous le nom de WorldVu en 2012, a déjà 74 satellites en orbite, car il a accéléré ses lancements immédiatement avant de s'effondrer fin mars.

La Grande-Bretagne envisage d'ajouter une technologie de positionnement à de nouveaux satellites pour compléter et renforcer la résilience du système GPS américain, ont déclaré deux sources connaissant la question, après que le pays a quitté le réseau Galileo de l'UE à la suite du Brexit.

Cette charge utile secondaire pourrait être construite en Grande-Bretagne, selon les sources. L'idée de fournir des services Internet aux régions éloignées est également attrayante pour le gouvernement.

Des investissements supplémentaires, pouvant atteindre plus de 1 milliard de dollars (environ 7 504 crores de roupies) – en plus de l'engagement de 1 milliard de dollars (environ 7 504 crores) britanniques / Bharti – seraient nécessaires pour compléter une constellation qui peut offrir un service continu dans le monde entier, ont indiqué les sources.

Les satellites, qui ont une durée de vie d'environ cinq ans et sont assemblés dans une usine hautement automatisée dirigée par Airbus, coûtent chacun environ 1 million de dollars (environ Rs. 7,5 crores), ont indiqué les sources.

Les lancements de fusées ont atteint environ 70 millions de dollars (environ 525 crores de roupies) chacun, selon les sources, transportant 34 satellites en orbite à chaque fois.

Avec un plus petit nombre de lancements poussant le nombre de satellites à 200, OneWeb pourrait commencer à fournir une couverture aux pôles, avec l'industrie militaire et pétrolière et gazière considérée comme des clients potentiels dans l'Arctique, selon les sources.

Le gouvernement britannique a refusé de commenter au-delà de sa déclaration du 3 juillet annonçant l'accord. Bharti a également refusé de commenter au-delà de sa déclaration.

OneWeb a refusé de commenter.

"Il sera absolument essentiel de réussir la commercialisation future de OneWeb", a déclaré Campbell Macfarlane, ancien président de la division des entreprises de OneWeb, parti après la faillite. Il a déclaré que cela pourrait s'avérer "un investissement très judicieux pour le gouvernement britannique".

OneWeb a obtenu le spectre radioélectrique et les approbations réglementaires nécessaires pour exploiter ses satellites et son infrastructure au sol et offrir des services dans le monde entier, selon des documents déposés auprès d'un tribunal de faillite à New York.

"Il s'agit de la meilleure propriété en bord de mer jamais vue dans l'espace", a déclaré l'une des sources à propos du spectre.

"La naissance de OneWeb va être extrêmement douloureuse, mais à long terme, elle peut être très précieuse."

Grand vision

La fourniture d'un service Internet universel par satellite a été le rêve de nombreux magnats et entreprises technologiques au fil des ans, y compris une entreprise ratée soutenue par Bill Gates appelée Teledesic dans les années 1990.

Wyler a initialement apporté son idée de ce qui allait devenir OneWeb à Google en 2013. Un an plus tard, il a quitté Google pour s'associer à SpaceX d'Elon Musk.

Ce partenariat a également pris fin et OneWeb a fait cavalier seul.

Musk et SpaceX construisent maintenant une constellation rivale, Starlink, tandis que le fondateur d'Amazon, Jeff Bezos, développe également une entreprise Internet spatiale – le projet Kuiper.

Le défilé de bailleurs de fonds influents de OneWeb comprenait Qualcomm, Airbus, Virgin Group et finalement l'investisseur japonais SoftBank, qui ont injecté environ 2 milliards de dollars (environ 15 000 crores de roupies) dans l'effort.

Wyler a tissé des liens étroits avec le PDG de SoftBank, Masayoshi Son, qui l'a fêté sur scène à Tokyo en 2017 dans le cadre de sa vision plus large, OneWeb s'alignant sur la philosophie d'entreprise de SoftBank de la "révolution de l'information – le bonheur pour tous".

Cependant, l'économie du service Internet universel était décourageante: il serait difficile de facturer suffisamment aux consommateurs pour couvrir les frais de lancement et d'exploitation des satellites.

OneWeb a été contraint de prendre du recul par rapport à cette grande idée et de se concentrer plutôt sur une base de clients commerciaux pour de tels services, comme les compagnies aériennes et les compagnies de croisière, prêts à payer une prime.

L'entreprise a été entravée par des contrats coûteux impliquant ses propres investisseurs, ont déclaré quatre sources.

En 2015, il a signé un long contrat de lancement avec Arianespace, détenu majoritairement par une joint-venture entre Airbus et Safran, bloquant les prix alors même que SpaceX bouleversait les prix du marché dans l'industrie.

Arianespace a refusé de commenter. Airbus n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

Wyler lui-même a été mis à l'écart de la gestion quotidienne au fur et à mesure que les pressions commerciales augmentaient, et l'entreprise a traversé trois PDG.

Wyler n'a pas répondu à une demande de commentaire.

SoftBank faisait face à son propre calcul: un investissement désastreux dans la start-up de partage de bureaux WeWork refroidissait l'attitude des investisseurs face aux entreprises perdantes.

L'épidémie de coronavirus a en outre miné le modèle commercial de bon nombre de ses investissements les plus importants et a ébranlé les plus gros clients potentiels de OneWeb.

Le cours de l'action de SoftBank ayant chuté, le conglomérat s'est retiré des pourparlers de financement, faisant échouer l'entreprise.

SoftBank a refusé de commenter.

Évidée

L'acquisition de OneWeb, qui est basée en Grande-Bretagne et aux États-Unis, est soumise à l'approbation des autorités de réglementation, y compris le Comité des investissements étrangers aux États-Unis (CFIUS).

Ses nouveaux propriétaires devront reconstruire la main-d'œuvre de l'entreprise après que 90% de son personnel ont été licenciés suite au dépôt du chapitre 11.

Les anciens ingénieurs de OneWeb qui ont aidé à construire et faire fonctionner le système ont été embauchés par des entreprises rivales alors que la concurrence pour les talents dans l'industrie spatiale s'intensifie. Il faudra également reconstituer une équipe commerciale – indispensable pour que l'entreprise puisse vendre efficacement ses capacités et atteindre sa rentabilité.

Il n'était pas clair si le chef de la direction Adrian Steckel, qui montrait que les dépôts de bilan avaient reçu un versement de retenue de 2,25 millions de dollars (environ 16,8 crores) le 25 mars, deux jours avant le dépôt du chapitre 11 par OneWeb, et le directeur financier Thomas Whayne, qui était payé 1 million de dollars (environ Rs. 7,5 crores) le même jour, continuera à diriger l'entreprise après une prise de contrôle.

Steckel et Whayne n'ont pas répondu aux demandes de commentaires.

© Thomson Reuters 2020

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