Les astronautes de la NASA Behnken et Hurley se dirigent vers l'ISS lors d'un vol SpaceX historique

Les astronautes de la NASA Behnken et Hurley se dirigent vers l'ISS lors d'un vol SpaceX historique

Samedi, deux astronautes vétérans de la NASA se dirigeaient vers la Station spatiale internationale après que SpaceX d'Elon Musk soit devenu la première société commerciale à lancer une fusée transportant des humains en orbite, inaugurant une nouvelle ère dans le voyage spatial.

La fusée Falcon 9 à deux étages de SpaceX avec les astronautes Robert Behnken et Douglas Hurley à bord s'est propagée sans faille dans un nuage de flammes orange vif et de fumée du Kennedy Space Center de Floride pour un voyage de 19 heures vers la station spatiale.

"Allumons cette bougie", a déclaré Hurley, le commandant de la mission, au contrôle de mission SpaceX à Hawthorne, en Californie, avant le décollage à 15 h 22 HE (19 h 22 GMT, 12 h 52 IST) depuis la fameuse rampe de lancement 39A de la NASA.

Le lancement de SpaceX est le premier des astronautes américains du sol américain depuis la fin du programme de navette spatiale en 2011 et le premier vol en équipage jamais réalisé par une société privée.

"Je suis vraiment très ému", a déclaré Musk. "Cela fait 18 ans que nous travaillons dans ce sens.

"C'est, espérons-le, la première étape d'un voyage vers la civilisation sur Mars", a déclaré le fondateur de SpaceX.

L'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, a déclaré que c'était une "grande journée" pour la NASA et SpaceX et une "étape importante pour la nation".

"Nous ne célébrons pas encore", a averti Bridenstine. "Nous célébrerons quand ils rentreront en toute sécurité."

Dans une brève interview depuis l'espace, Hurley a déclaré que, conformément à la tradition selon laquelle les astronautes nomment leur vaisseau spatial, lui et Behnken avaient nommé la capsule du Crew Dragon "Endeavour" après la navette spatiale à la retraite sur laquelle ils ont tous deux volé.

Behnken a déclaré que la capsule SpaceX est "très différente de son homonyme" en ce qu'elle "possède des écrans tactiles".

La mission, baptisée "Demo-2", met fin au monopole du gouvernement sur les vols spatiaux et constitue le dernier vol d'essai avant que la NASA ne certifie la capsule de SpaceX pour des missions régulières en équipage.

Behnken, 49 ans, et Hurley, 53 ans, d'anciens pilotes d'essai militaires qui ont rejoint la NASA en 2000, devraient s'amarrer à la station spatiale à 10 h 29 HE (14 h 29 GMT ou 19 h 59 IST) dimanche.

Ils rejoindront l'astronaute américain Chris Cassidy et les cosmonautes russes Anatoly Ivanishin et Ivan Vagner à bord de l'ISS.

'Jour spécial'
SpaceX a déclaré que Crew Dragon était sur la bonne trajectoire pour se connecter à la station spatiale en orbite à 250 miles (400 kilomètres) au-dessus de la Terre.

Le premier étage d'appoint réutilisable de la fusée Falcon 9 s'est séparé proprement environ 2,5 minutes après le décollage et a atterri à la verticale sur une barge flottante au large de la côte atlantique. La deuxième étape s'est également séparée en douceur.

Le lancement était initialement prévu pour mercredi mais a été retardé en raison des conditions météorologiques, qui sont également restées incertaines samedi jusqu'au décollage.

La mission survient au milieu de la crise des coronavirus et des protestations dans plusieurs villes américaines à propos de la mort d'un homme noir à Minneapolis alors qu'il était arrêté par un policier blanc.

Le président Donald Trump s'est rendu en Floride pour assister au lancement et a prononcé un discours aux employés de la NASA et de SpaceX sur ce qu'il a appelé une "journée spéciale".

Trump s'est d'abord adressé aux manifestations, disant qu'il comprenait "la douleur que ressentent les gens" mais qu'il ne tolérerait pas la "violence de la foule".

Trump a fait l'éloge de Musk et a déclaré que le lancement "montre clairement que l'industrie spatiale commerciale est l'avenir".

Il a également répété son vœu de renvoyer des astronautes américains sur la Lune en 2024 et finalement sur Mars.

Behnken et Hurley ont décollé du Launch Pad 39A, le même que celui utilisé par Neil Armstrong lors du voyage d'Apollo 11 en 1969 vers la Lune.

Moment décisif pour SpaceX
Le couple, vétérans de deux missions de navette spatiale chacun, était en quarantaine pendant plus de deux semaines avant le vol et a été régulièrement testé pour le COVID-19.

Ils ont subi les mêmes préparations samedi qu'ils ont vécu mercredi, enfilant leurs combinaisons spatiales futuristes conçues SpaceX quatre heures avant le lancement.

Après avoir dit au revoir à leurs épouses – deux anciennes astronautes – elles ont été conduites à la rampe de lancement dans une voiture électrique construite par Tesla, l'une des autres sociétés de Musk.

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Le PDG de SpaceX, Elon Musk, célèbre avec son frère Kimbal Musk (avec chapeau) après le lancement d'une fusée SpaceX Falcon 9 et d'un vaisseau spatial Crew Dragon

La mission Crew Dragon est un moment déterminant pour SpaceX, que Musk a fondé en 2002 dans le but de produire une alternative moins coûteuse aux vols spatiaux humains.

L'agence spatiale américaine a payé plus de 3 milliards de dollars pour que SpaceX conçoive, construise, teste et exploite sa capsule Dragon réutilisable pour six futurs allers-retours spatiaux.

La NASA a dû payer à la Russie ses fusées Soyouz pour emmener des astronautes américains dans l'espace depuis la fin du programme de navette.

SpaceX a effectué un vol d'essai réussi de Crew Dragon vers l'ISS en mars 2019 avec un mannequin chargé de capteurs à bord nommé Ripley, d'après le personnage joué par Sigourney Weaver dans les films Alien.

Le projet a connu des retards, des explosions et des problèmes de parachutisme – mais même ainsi, SpaceX a battu son concurrent géant Boeing au poing.

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