Le lancement du SpaceX Crew Dragon a été retardé de 24 heures en raison du mauvais temps

La NASA et la société de fusées SpaceX de l'entrepreneur de haute technologie Elon Musk ont ​​annoncé vendredi un retard météorologique de 24 heures sur le lancement prévu de quatre astronautes en orbite pour la première mission humaine à part entière de la NASA utilisant un vaisseau spatial privé.

L'heure de décollage a glissé de samedi à dimanche soir en raison des prévisions de vents en rafales sur la Floride – vestiges de la tempête tropicale Eta – qui auraient rendu difficile un atterrissage de retour pour l'étage d'appoint réutilisable de la fusée Falcon 9, ont déclaré des responsables de la NASA.

La nouvelle capsule Crew Dragon de SpaceX, surnommée "Resilience" par son équipage, a été reportée pour le lancement au sommet du Falcon 9 à 19h27 heure de l'Est dimanche (0027 GMT lundi) depuis le Kennedy Space Center de la NASA à Cap Canaveral.

L'équipage pour le vol vers la Station spatiale internationale comprend trois astronautes américains – Victor Glover, Shannon Walker et le commandant de mission, Mike Hopkins, un colonel de l'US Air Force qui doit être assermenté dans la toute nouvelle US Space Force une fois à bord du laboratoire en orbite.

Le quatrième membre d'équipage est l'astronaute japonais Soichi Noguchi, effectuant son troisième voyage en orbite après avoir volé sur la navette spatiale américaine en 2005 et un vaisseau spatial russe Soyouz en 2009.

Le voyage vers la station spatiale – allongé d'environ huit heures à un peu plus d'une journée par la nouvelle heure de lancement – est considéré comme la première mission «opérationnelle» de SpaceX pour le Crew Dragon.

Un soi-disant vol d'essai du véhicule à destination et en provenance de la station spatiale avec deux membres d'équipage à bord du Dragon en août a marqué le premier vol spatial d'astronautes de la NASA lancé depuis le sol américain en neuf ans, après la fin du programme de la navette.

Les responsables de la NASA viennent tout juste de signer la conception finale de Crew Dragon plus tôt cette semaine, clôturant une phase de développement de près de 10 ans pour SpaceX dans le cadre du programme d'équipage public-privé de l'agence spatiale.

L'avènement du Falcon 9 et du Crew Dragon représente une nouvelle ère de véhicules spatiaux développés commercialement – détenus et exploités par une entité privée plutôt que par la NASA – utilisés pour transporter les Américains en orbite.

"L'histoire faite cette fois-ci est que nous lançons ce que nous appelons un vol opérationnel vers la Station spatiale internationale", a déclaré vendredi le chef de la NASA Jim Bridenstine lors d'une conférence de presse au Kennedy Space Center.

Musk, le titan milliardaire de la Silicon Valley qui est également directeur général du fabricant de voitures électriques et de batteries Tesla, assiste généralement à des missions SpaceX de haut niveau en personne. Mais sa présence pour le lancement a été remise en question jeudi après avoir déclaré avoir subi une série de quatre tests de diagnostic de coronavirus, dont deux reviennent positifs et deux négatifs.

Lorsqu'on lui a demandé si Musk serait dans la salle de contrôle du lancement pour le décollage, Bridenstine a déclaré que la politique de l'agence exigeait que les employés se mettent en quarantaine et s'auto-isolent après avoir été testés positifs pour la maladie, "nous prévoyons donc que cela aura lieu".

Le fait que Musk soit entré en contact avec les astronautes n'était pas clair mais peu probable puisque l'équipage était en quarantaine de routine depuis des semaines avant le vol.

La NASA a engagé SpaceX et Boeing en 2014 pour développer des capsules spatiales concurrentes visant à remplacer le programme de navette qui a pris fin en 2011 et à sevrer les États-Unis de la dépendance des fusées russes pour envoyer des astronautes américains dans l'espace.

La première mission d'essai en équipage de Boeing avec sa capsule Starliner est prévue pour la fin de l'année prochaine.

© Thomson Reuters 2020


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